Brest, port des records
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Des grands découvreurs

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Louis-Antoine De Bougainville

Né le 11 novembre 1729 à Paris, mort à Paris en 1811, Louis Antoine de Bougainville est le fils d’un notaire et échevin de la ville de Paris. Il fait des études poussées au collège de l’Université et marqua des aptitudes particulières pour les mathématiques. Il publie, en 1754, un traité de calcul intégral qui a une certaine réputation.

Il devient avocat, mais il renonce très vite à cette carrière, pour prendre celle des armes. Il entre aux mousquetaires noirs, aide de camp du général Chevert, il fait partie, en 1756 de l’expédition du Canada, sous les ordres de Montcalm. Ce dernier le charge, en 1758, d’aller demander au gouvernement de Louis XV des renforts pour maintenir la colonie.

Le Ministre auquel s’adresse Bougainville lui réplique que quand il y a le feu à la maison, on ne s’occupe pas des écuries ! La réplique de Bougainville est immédiate : "Dans ce cas, on ne pourra pas dire Monsieur le Ministre que vous parlez comme un cheval" ! Il sera sauvé de son impudence par l’intervention énergique de madame de Pompadour.

En 1759 Bougainville est promu colonel. En 1763, il quitte l’armée pour entrer dans la marine ou il est nommé capitaine de vaisseau. Avec deux navires, Aigle et Sphinx, il part fonder une colonie aux îles Malouines. Trois ans plus tard, par ordre du roi Louis XV, il remet les Malouines aux Espagnols, que les Anglais leur reprendront bientôt pour leur donner le nom de Falkland.

En 1766, il est chargé par Louis XV d'une mission à la fois diplomatique et scientifique. Il doit remettre officiellement la colonie des îles Malouines aux Espagnols mais aussi effectuer la 1ère expédition française autour du monde qui le rendra célèbre.

L'expédition appareille de Brest le 5 décembre 1766 à midi et demi, pour un voyage de plus de deux ans.

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Carte des Iles Malouines, Nommées par les Anglois Iles Falkland,” dessiné par Etienne André Philippe de Pretot en 1767, et publié en 1771 dans « Voyage autour du monde » de Louis-Antoine de Bougainville.
Arrivée de la frégate La Boudeuse à Matavaï (1767)

Avec « La Boudeuse » (commandant : Bougainville) et « L’Étoile » (commandant : Chesnard de la Giraudais), il quitte Brest en compagnie d’une équipe de savants (dont un cartographe, deux astronomes et un naturaliste : Philibert Commerson.

Deux semaines ont été nécessaires à la réparation des avaries causées par un coup de vent au sortir de la Loire. Un coup de vent que l’on pourrait qualifier « d’heureux » puisqu’il a offert l’occasion de remédier aux défauts les plus graves du navire (dématement).

C’est à Rio, le 21 juin 1767, que « la Boudeuse » retrouvera « l’Etoile » qui elle aussi, avait eu des ennuis avec sa mâture et qui faisait réparer ses avaries. L'équipage fait escale en Amérique Latine pour la passation de pouvoir des Malouines. Pendant ce temps, Commerson en profite pour récolter de nombreuses plantes dont la Bougainvillée.

Arrivée de la frégate La Boudeuse à Matavaï (1767).

Bougainville dressant les couleurs françaises sur un rocher du détroit de Magellan

Par le détroit de Magellan, il gagne les mers du Sud. Son parcours le mène à la Nouvelle-Cythère, en avril 1768 (Tahiti). Bougainville prendra possession de l'île au nom de Louis XV.

Bougainville dressant les couleurs françaises sur un rocher du détroit de Magellan

Tahitiens présentant des fruits à Bougainville (1768)
Vue de la Nouvelle-Cythère (Tahiti) en 1768. Tahitiens présentant des fruits à Bougainville (1768).

L'expédition passe ensuite aux Samoa, aux Grandes Cyclades (Nouvelles Hébrides), la Nouvelle-Bretagne (îles Bismarck), la Nouvelle-Guinée, et à l’île Maurice au mois de novembre. Après avoir franchi le cap de Bonne Espérance, il remonte vers Saint-Malo, où il accoste après deux ans et demi de voyage, le 16 mars 1769.

Son récit, publié en 1771 sous le nom de "Voyage autour du monde", connaît un immense succès.

[Ci-dessus] Tahitiens présentant des fruits à Bougainville (1768)

[En haut à gauche] Extrait du « Voyage autour du monde » Illustration de trois différents canoës du Pacifi- que observés par Bougainville à Tahiti, aux iles Salomon et au Samoa.

[En bas à gauche] Page de titre de Voyage autour du monde par la frégate du roi "la Boudeuse " et la flûte "l' Étoile "; en 1766, 1767, 1768 & 1769.

Voyages autour du monde de Bougainville. Voyages de la Boudeuse et de l\'Étoile.
Voyages autour du monde de Bougainville. Voyages de la Boudeuse et de l'Étoile.

De 1778 à 1782, Bougainville prend part, en tant que chef d’escadre, à la guerre d’Indépendance américaine, sous les ordres des comtes d’Estaing et de Grasse.

Il projette un nouveau voyage de découvertes au pôle Nord, mais le Ministre de Brienne lui refuse cette faveur. En 1790, il reçoit le commandement de la flotte de Brest, mais ne pouvant apaiser les troubles qui s’y produisent, il quitte la Marine après en avoir refusé le ministère en 1792 pour se consacrer à l’étude des sciences.

Bougainville est arrêté pendant la Terreur et libéré suite à la chute de Robespierre. En 1796, il est élu membre de l’Institut et membre du Bureau des Longitudes.

Bonaparte le comble de dignités : Sénateur en 1799, grand officier de la Légion d’honneur en 1804, comte d’Empire en 1808. Il préside le conseil de guerre qui juge les responsables du désastre de Trafalgar en 1809.

Ce sera sa dernière fonction officielle. Il meurt le 31 août 1811.